Una gran pregunta

“Gran Pregunta Biológica”

 

Compilado por Manlio E. Wydler (º)

La mayor parte de las especies que ha habido sobre la Tierraestán ya extintas. Incluso algunas de ellas no han dejado descendientes similares en la actualidad.
No es fácil reconstruir el árbol filogenético de la vida terrestre, pero gracias a los avances recientes en Genética es más fácil hacerlo. A partir de los genomas de los organismos actuales nos podemos hacer una idea de cómo aparecieron, a partir de qué otros organismos lo hicieron y cómo están relacionados entre sí.

Antes de la aparición de las técnicas de secuenciación las únicas fuentes de información eran los fósiles y lo que nos contabala Taxonomía, que se basa en las características anatómicas de los organismos. Comparando estos rasgos entre distintas especies se pueden clasificar los organismos según su reino, filo o división, clase, orden, familia, género y especie.

Sólo hay tres reinos y la mayoría de los animales caen dentro de los 9 filos principales (en total hay 40). Descubrir nuevas especies es algo que ocurre todo el tiempo, pero descubrir un nuevo filo es algo que sucede muy de tarde en tarde, más si se tiene en cuenta que las investigaciones taxonómicas están mal financiadas.

Pues bien, podría suceder que se hubiera descubierto un nuevo filo gracias a unos especímenes recolectados a entre 400 y1000 metros de profundidad en la mar de Tasmania en 1986, en la costa sureste de Australia.

Jean Just del Museo de Historia Natural de Dinamarca y sus colaboradores recolectaron en aquel momento varios ejemplares de distinto de tipo y los conservaron en formol, más tarde en alcohol etílico al 80%. Recientemente 14 de los invertebrados recolectados llamaron la atención del investigador al no poder clasificarlos claramente en ningún filo conocido.

Estos animales pluricelulares tienen forma de seta, no son simétricos y parecen vivir anclados al fondo marino, además poseen una densa capa gelatinosa entre la parte celular exterior y la interior que funciona a modo de estómago.

Estos seres se han clasificado como dos especies denominadas Dendrogramma enigmatica y Dendrogramma discoides, dentro de una nueva familia (Dendrogramma). Teniendo en cuenta los datos de microscopía, los autores encuentran similitudes anatómicas entre estos seres y los Ctenophora (peines de mar) y Cnidaria (medusas), pero sugieren que pertenecen a un nuevo filo.

Lo más fascinante es que, según ellos, podrían ser descendientes de las formas de vida edicarenses que aparecieron sobrela Tierrajusto antes de la explosión del Cámbrico hace unos 600 millones de años y que se suponía que habían extinguido completamente al poco de aparecer al ser superadas por seres más modernos y exitosos.

Si esto es así sería tremendamente excitante, pues serían los fósiles vivientes más antiguos conocidos. Además, la secuenciación de sus genomas permitiría saber mucho más sobre las bases del árbol filogenético animal, una parte que no se entiende muy bien en la actualidad y aclararía los momentos iniciales de la historia evolutiva de los animales.

Lamentablemente no se pueden despejar, de momento, las dudas sobre la clasificación de estas nuevas especies al ser el análisis genético casi imposible debido al sistema de conservación y el tiempo transcurrido. Deberían buscarse en el lugar nuevos especímenes. (N del R.) El tema merece que se haga la financiación.

(º) Ingeniero, Presidente de FAPLEV, Vecino Solidario 2001.

 

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